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El color de las estrellas

por Gonzalo Esteban López
Publicado: 01/05/2000  

Gonzalo Esteban López es Licenciado en Física en su especialidad de Astrofísica por la Universidad Complutense de Madrid.


Cualquiera al que le guste la Astronomía ha oído hablar en algún momento sobre el color de las estrellas. ¿Qué color?, si muchos de nosotros vemos todas las estrellas iguales cuando miramos al cielo, ¿y por qué van a tener diferente color?, ¿que tipos de estrellas hay entonces?. Pues bien, en este artículo voy a explicar como están clasificadas las estrellas y sus principales características según su ......"Color".

Cuando nosotros miramos al cielo, si no nos fijamos bien, muchas veces no apreciamos los distintos colores que nos muestran las estrellas. Pero, efectivamente, cuando uno mira con más detenimiento allá arriba, puede apreciar, ... no estrellas multicolores, pero si las diferencias de colores entre unas y otras. Estos colores vienen provocados por otros efectos, como efectos atmosféricos, pero también por la naturaleza de las mismas estrellas. Veamos porqué ocurre esto.

Las estrellas más masivas consumen más "combustible" en sus reacciones nucleares y alcanzan temperaturas más elevadas en su interior. De este modo, alcanzan temperaturas más elevadas también en las capas exteriores y por ello emiten fotones mucho más energéticos al exterior. Y como ya he explicado en mi anterior artículo El Color de la Luz, en el visible, los fotones más energéticos son azules, y los menos energéticos, rojos. Por esto podemos establecer una relación entre la luminosidad, temperatura en la superficie, y el color de las estrellas. A continuación podemos ver el diagrama que crearon Hertzsprung y Russell para la clasificación de las estrellas, que por ello se llama "Diagrama H-R":

Tal y como se puede observar en el diagrama, las estrellas que están más a la derecha están representadas en colores rojo anaranjados, mientras que si nos movemos a la izquierda nos estamos moviendo a temperaturas superficiales más altas, y entonces se vuelven amarillas, blancas y por último azules. Si nos movemos de abajo a arriba vamos hacia estrellas más luminosas, y por razones que no voy a explicar en este artículo, hacia estrellas más grandes (¡Qué no quiere decir más masivas!).

Fijándonos en las estrellas normales o de la Secuencia Principal, que son las que están en esa especie de hilo que atraviesa diagonalmente el diagrama, las estrellas se clasifican por tipos, llamados Tipos Espectrales: O, B, A, F, G, K, M, y podemos decir que las estrellas tipo M y K tienen la menor temperatura superficial, y por eso su color es rojo y anaranjado. Subiendo la temperatura, cambiando su color según nos desplazamos hacia el tipo O.

Con lo cual, cuando miramos al cielo y vemos el color de una estrella podemos hacernos una idea de que tipo es, y por tanto de su temperatura, además de estimar otras de sus propiedades. Básicamente en esto es en lo que se basa la Astrofísica, en deducir propiedades de los objetos celestes a partir del análisis de la luz que emiten. Por último, para quien le interese, comento que para acordarse uno de los tipos de estrellas que hay, existen un par de reglas mnemotécnicas muy extendidas entre los astrónomos, estas son: "¡Oh, Be A Fine Girl, Kiss Me!", o en español "¡Oh, Bella Alicia, Fuiste Ganando Kilos Majestuosamente!", ¡escoged la que os resulte más fácil!.

Bibliografía
Los amantes de la Astronomía; Colin A. Ronan, Ed. Blume, 1991.

  • Observar el Cielo; David H. Levy, Ed. Planeta, 1995.

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