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Láser: Qué es y para qué sirve

por Gonzalo Esteban López
Publicado: 20/03/2001  

Gonzalo Esteban López es Licenciado en Física en su especialidad de Astrofísica por la Universidad Complutense de Madrid.



Los láseres, hoy en día oímos hablar de ellos por todos los lados, cuando hablamos en el ámbito de la tecnología, pero, ¿Qué son?, ¿Para qué sirven?, ¿Por qué en las películas de ciencia ficción hay armas láser?... Como en el resto de mis artículos, intentaré en las sucesivas líneas responder en parte a las preguntas que propongo al principio, así pues, vamos allá.

Esta bien, voy a explicar qué es un láser de forma muy básica para que se pueda comprender, pero debéis saber que en realidad existen varios tipos de Láseres, que funcionan de manera algo distinta, y que el funcionamiento de un Láser es complicado, y no se puede explicar en su totalidad en uno de estos artículos. Bien, básicamente un láser es un aparato que hace que un rayo de luz con una determinada energía (esto es un enlace a el color de la luz) sea amplificado y vaya en la misma dirección que el rayo incidente. De modo que, haciendo incidir sobre el Láser un poco de Luz, con una cierta potencia, podemos conseguir un haz de luz de una potencia mucho mayor. Un aparato Láser propiamente dicho es un artefacto que necesita baterias o conexión a la red electrica, mediante la cual genera un haz de luz de una cierta energía que hace pasar por el material amplificador, y produce un haz de luz en una dirección determinada con mucha más potencia.

¿Pues vaya forma de explicar lo que es un Láser?, ¿y eso es todo?, y ¿cómo se consigue con los Láseres todas esas aplicaciones que existen?. Os dije que iba a explicar qué es un Láser de forma muy básica. La "idea", es lo importante en este artículo, vamos con las aplicaciones, ya que este efecto que parece tan simple, permite hacer muchísimas cosas:

Podemos ver el Láser en la lectura de los CD's. Los CD's estan hechos de un material muy reflectante y en su superficie se hacen pequeños escalones de diferente altura (demasiado pequeñas para ser perceptibles a simple vista). El Láser emite un haz de luz, que rebota en el CD y vuelve al lector, si el escalón en el que rebota la luz es más alto, el tiempo que tarda la luz en ir y volver es más pequeño, y si es más bajo el tiempo es más alto. Estas diferencias de tiempo se traducen en ceros y unos (parecido a lo que hacen los ordenadores) y podemos ver la información contenida en el CD (además también se graba la información en los CD's con láseres más potentes). Esto no se podría hacer con luz normal, porque esta se emite en todas las direcciones, y no en una como en el láser.

El láser también está presente en muchísimas aplicaciones médicas, por ejemplo en la cirugía láser. Si se quiere cortar un tejido muy delicado, pero hay que tener mucho cuidado con los tejidos cercanos, con el Láser se puede crear un haz de luz lo suficientemente potente como para que corte el tejido, pero también controlando que sólo se dirige en la dirección donde esta ese tejido, respetando los tejidos cercanos.

También está presente en infinidad de aplicaciones científicas, como por ejemplo la medición de la distancia Tierra-Luna. Cuando las misiones apolo desdendieron a la Luna, dejarón alli espejos. Y desde aquí se ha podido crear con un Láser un haz de luz lo suficientemente potente como para que llegase a la Luna y volviese, y en una dirección específica para que diese en el espejo. Así tan solo hubo que medir el tiempo que un rayo de luz tarda en ir y volver para calcular la distancia.

En el mundo de la industria por supuesto también están los Láseres, donde se utilizan para muchas aplicaciones. Donde la potencia que se le puede dar al haz de luz con el Láser es muy importante, para perforar, soldar, o cortar metales por ejemplo. También se utilizan para el pulido de materiales, o para grabar detalles en los microchip.

En el ámbito militar también hay muchas aplicaciones, ninguna es como la espada láser de la Guerra de las Galaxias, ni como los desintegradores láser que aparecen en los libros y películas de ciencia-ficción (ambas ideas están basadas en el láser, pero en realidad no se llega a tanto) . Sin embargo todos hemos visto a los servicios especiales americanos en la televisión derribar puertas y entrar con esas armas con lucecitas rojas. Esos haces rojos son láseres que facilitan el apuntado (uno sabe a qué sitio está apuntando cuando ve una luz en el sitio a donde apunta el arma). También están presente los láseres en el guiado de los aviones, misiles, etc...

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