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  ¿Cuándo ocurren los eclipses?

por Gonzalo Esteban López
publicado el 1 Junio 2000

¿Qué condiciones hacen que se dé un eclipse?, ¿Cada cuanto ocurre un eclipse?, ¿Qué tipos de eclipses hay?. Bien, voy a intentar responder estas y algunas otras preguntas sobre eclipses en este artículo. Lo voy a dividir en dos subartículos, ya que necesito antes introduciros en el tema con unas cuantas definiciones, para poderos desglosar después de forma más eficaz las ideas que al final quiero que queden claras en el artículo. Voy a empezar pues con la introducción de los conceptos necesarios, y para ello vamos a empezar echándole un vistazo a esta animación:

Bonito, ¿verdad?, bueno pues la Luna no da vueltas así alrededor de la Tierra. En realidad la Luna hace algo parecido a lo que veis ahí, pero no es exactamente eso, vamos a verlo.

Los eclipses de Sol o de Luna se producen cuando es Luna nueva o llena respectivamente, tal y como se observa en la animación. Sin embargo, nosotros no vemos un eclipse de Sol todos los meses cuando es Luna nueva, ni vemos desaparecer todos los meses la Luna detrás de la sombra de la Tierra (en Luna Llena) como se observa arriba. Esto es porque la órbita de la Luna está inclinada 5 grados con respecto a la órbita de la Tierra alrededor del Sol, así que la sombra de la Luna solo se ve sobre la superficie de la Tierra cuando la Luna está cerca del plano donde están la Tierra y el Sol. A los puntos de la órbita lunar que están exactamente en ese plano se les llama nodos, y a la línea que los une, línea de nodos. Abajo podéis ver un dibujo que espero os aclare lo que acabo de deciros.

En este dibujo por ejemplo, la sombra de la Luna caería por encima de la Tierra, y aunque es Luna nueva no se produce el eclipse. La línea de nodos se mueve en el sentido que indico en el dibujo, con lo cual, si la línea de nodos mira hacia el Sol o está casi en esa dirección y es Luna nueva o llena, se produce el Eclipse. Cuando el ángulo entre la línea de nodos y la de la Tierra-Sol es menor o igual a unos 15.4º se dará eclipse parcial seguro (en este caso la Luna esta lo suficientemente "baja" como para ocultar al Sol parcialmente si se pone por delante de nosotros, es decir, en Luna nueva). Si el ángulo formado es menor o igual a unos 9.7º se produce eclipse parcial de Luna seguro (la sombra de la Tierra oculta parte de la superficie lunar si esta está en oposición al Sol con respecto a nosotros, en Luna llena). Si el ángulo es menor o igual a 9.45º se produce eclipse Solar central seguro (si es Luna nueva entonces en algún lugar de la Tierra se proyecta la sombra lunar, que pasa exactamente por delante del Sol entero). Y por último, si este ángulo es menor o igual a 4.4º se produce, seguro, un eclipse total de Luna si esta está en fase llena (la sombra de la Tierra cubre por completo la superficie lunar, y por tanto podremos ver el fenómeno desde cualquier punto de la superficie terrestre que este en el hemisferio nocturno). Abajo podéis ver una figura que espero os aclare lo anteriormente dicho.

Aquí la sombra lunar no incide sobre la superficie terrestre por poco, si llega a estar algo más cerca de la línea de nodos en la fase de Luna nueva entonces la sombra si que hubiera ciado sobre la superficie terrestre.

Siguiendo con lo dicho en la Página 1 vamos a ver varios datos sobre los eclipses.

Sabemos que el Sol tarda de ir de un nodo a otro 173.3 días, y 346.62 días en volver al mismo nodo (tiempo que se denomina año de Eclipses). De lo que se deduce que el Sol (o la línea Tierra-Sol, para entendernos) se mueve a una velocidad de 30.67º/mes sinódico lunar con respecto a la línea de nodos. Con lo cual en 29.7 días el sol pasa desde -15.4º a 15.4º (son los límites comentados en la Página 1 para que ocurra eclipse parcial solar seguro si es Luna nueva) de la línea de nodos. Durante el tiempo que el Sol está lo suficientemente cerca de la línea de nodos como para que ocurra un eclipse parcial de Sol (29.7 días) a la Luna le da tiempo a dar una vuelta completa con todas sus fases (el mes sinódico lunar es de 29.53 días, y es lo que tarda la Luna en completar un ciclo de Luna nueva a Luna nueva). Por lo tanto hay un eclipse seguro cada vez que el Sol pasa por un nodo. Y puede haber 2 en un solo nodo, además de uno Lunar, ya que 29.7 días > Mes Sinódico, y por eso a la Luna le da tiempo a pasar dos veces por fase de Luna nueva y una por la de Luna llena, o al revés. Por otro lado el Sol va desde -9.6º a 9.6º (límite para eclipse Solar Central) alrededor de la línea de nodos en 18.52 días (unos 2/3 del mes Sinódico), es menos probable por ello el eclipse central, sin embargo se pueden llegar a dar 2 en un año (uno en cada nodo).

Así pues, en la situación más favorable se pueden dar 3 eclipses en cada uno de los nodos « 6 eclipses en un año de eclipses. Como además el año de eclipses es 11 días menor que el año normal, si al principio de éste se dio un eclipse, se pueden llegar a dar 7 eclipses, que pueden ser: 5 solares y 2 lunares, 4 y 3 o 2 y 5. Habiendo como mínimo un par de eclipses, que serán ambos solares (el límite para eclipses Solares es 15.4º entre línea de nodos y línea Tierra-Sol, mientras que para eclipses Lunares es 9.7º y es por eso que es más difícil que se de), al año (en los dos nodos).

Saros: Periodo de 18 años y 10 ó 11 días (según el número de años bisiesto en este periodo) tras el cual se repiten exactamente los mismos 38 grupos de eclipses (aunque no en los mismos lugares y horas de observación). Cada tres periodos Saros se repiten incluso los lugares de observación. Este periodo se debe a que es exactamente igual que 223 meses sinódico, y además 242 meses Dracónicos (el tiempo que tarde la luna en ir de nodo a nodo, 27.2 días) y 239 meses Anomalísticos (tiempo de perigeo a perigeo, 27.5 días) son también iguales a este periodo con una precisión de un par de horas.

La Luna tiene un diámetro unas 400 veces menor que el del Sol y su distancia media a la Tierra es unas 400 veces más cercana, por eso ocupa en el cielo prácticamente lo mismo que el Sol, y es capaz de eclipsarlo. Sin embargo, debido a que la órbita de la Luna es elíptica (esta no está siempre a la misma distancia de la Tierra), y a que la Tierra también tiene una órbita elíptica alrededor del Sol, el espacio que ocupan en nuestro cielo ambos astros no es siempre el mismo. Por eso, cuando ocurre un eclipse central (la Luna pasa justo por delante del Sol) este puede ser Total (sí el diámetro de la Luna es mayor que el del Sol en ese momento) o Anular (en caso contrario, en el que se vería el centro del Sol oscuro pero el borde del Sol se podría ver). Teniendo en cuenta también la velocidad con que ambos astros se mueven en nuestro cielo se obtiene que en las condiciones más favorables, el eclipse Solar puede durar como máximo unos 7 minutos y 40 segundos.

Sobre libros no he buscado nada, he visto bastante información en Internet, y no creo que os sea difícil encontrar algún libro sobre eclipses en las grandes superficies. En todos los libros de astronomía amateur suele haber un apartado dedicado a los eclipses.

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Gonzalo Esteban López es Licenciado en Física en su especialidad de Astrofísica por la Universidad Complutense de Madrid.


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