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  Wireless LAN: Redes inalámbricas

por Fernando Plaza
publicado el 8 Marzo 2002

1. Introducción al Wireless

Hoy la palabra Wireless (Inalámbrico) está terriblemente de moda, al parecer todos sentimos la necesidad de deshacernos de los cables de nuestro ratón y teclado, aunque tengamos que seguir soportando los de la pantalla conectada a la CPU, los de los altavoces, la impresora, y los respectivos cables de alimentación de cada uno de nuestros periféricos... en fin, quitamos dos y nos quedan al menos cuatro, luego ¿cuál es el verdadero avance en el campo inalámbrico? Pues yo os lo diré Wireless es también Wireless Local Area Network (Wireless LAN - Wireless Networking).

Es decir la tecnología Wireless nos permite montar una red con todas sus ventajas en un "periquete" y sin tirar ni un solo cable... aunque prepararos para tirar bien de vuestra billetera porque no es nada barato en un primer momento.

Uno de los ordenadores ya conectado con el Adptador USB de Compaq (esquina superior izquierda)Montar una red sin tirar cables puede ser muy útil por ejemplo cuando queremos montar un stand en una feria, o cuando vamos a estar de manera provisional en una oficina o cuando por ejemplo trabajamos en una de esas inmensas oficinas diáfanas donde no es fácil hacer una instalación.... ¿Qué no estáis en ninguna de estas situaciones? Pues probablemente entonces el Wireless, salvo para presumir no creo que os sirva de mucho, aunque presumir también es importante.

No obstante aunque nosotros no estábamos en ninguna de esas situaciones las redes Wireless han sido extremadamente útiles para nuestra empresa y es que se daba la situación de que varios de nuestros directivos vivían muy cerca de nuestras oficinas y ahora están todos sus ordenadores domésticos conectados a nuestra red con todas las ventajas que ello supone, acceso gratuito a Internet de banda ancha, tele-trabajo sin límites, video conferencia, video vigilancia, acceso a la intranet... ¿ A que os empieza interesar el tema?.

2. Material necesario: Compaq

¿Cuánto es muy cerca? Pues escasamente 500 metros siempre y cuando haya contacto visual. A partir de este momento seguro que a mucho de vosotros se os habrá caído el alma a los pies... ¿tan poca distancia?. Pues de fabrica lamentablemente sí, aunque depende del proveedor y de las malditas antenas que nos suministre, con algunos productos se puede llegar a los 4 kilómetros.

Tarjeta PCMCIA inalámbrica Compaq WL110Antes de seguir hablando os diré que nosotros estudiamos muchas marcas y al final nos decidimos por Compaq y estamos bastante contentos. Nos hubiera gustado comprar los productos de Intel, más abiertos a la ampliación con antenas, pero nos fue imposible encontrar un proveedor que nos diera precios o información, y eso que les dábamos la referencia del producto con puntos y comas, pero nada, aun estamos esperando la llamada de algunos... Compaq sin embargo nos ofrecía unos productos con prestaciones realistas, precios de venta al público establecidos y todo hay que decirlo el Soporte Técnico de Compaq desde la web y por teléfono fue excelente.

Hay que tener en cuenta que lo que queríamos conseguir no era exactamente para lo que supuestamente están diseñados los productos Compaq ya que todos los productos de Compaq están diseñado para interiores, en ningún caso para el exterior... no obstante todo se puede arreglar. En cualquier caso esto es lo que finalmente compramos:

1 Punto de Acceso inalámbrico Compaq WL410
1 Antena Amplificadora Wireless LAN
3 Adaptador USB inalámbrico Compaq WL215

3. El punto de acceso y la antena amplificadora

Punto de Acceso inalámbrico Compaq WL410 y Antena AmplificadoraEl punto de acceso, con diferencia lo más caro, es a lo que todos los demás puntos se conectan inalámbricamente para acceder a nuestra LAN.

El punto de acceso se conecta a nuestra red física a través de un cable RJ45, dado que un cable de este tipo puede tener una longitud de hasta 100 metros disponemos de una gran flexibilidad a la hora de elegir donde colocarlo. Ahora bien, el problema es que para nuestros propósitos necesitábamos añadirle al punto de acceso una antena amplificadora que debimos colocar en el exterior y ésta antena sólo tiene un cable de 1,5 metros.

Punto de acceso instalado y conectado a la electricidad, la LAN y la antena amplificadoraUna vez hecha la instalación el punto de acceso queda protegido en el interior de la oficina y la antena queda en el exterior sin necesitar ninguna protección ni recubrimiento. Hay que decir que existe un Punto de Acceso inalámbrico Compaq WL310, mucho más económico, pero al que no se puede añadir la antena amplificadora por lo que a nosotros no nos valía, aunque puede que a algunos de vosotros sí.

Elegir el emplazamiento de la antena amplificadora del punto de acceso es algo muy importante. De su buena colocación dependerá el éxito de la instalación, lo ideal es que el emisor y el receptor estén, lo más cercanos posible, a la misma altura y sin obstáculos entre uno y otro.

4. Conectando las casas



4.1 Los Adaptadores USB evidentemente son USB

Adaptador USB inalámbrico Compaq WL215En cada una de las casas instalamos un Adaptador USB inalámbrico Compaq WL215. Las ventajas de este adaptador son muchas con respecto a las tarjetas PCMCIA o PCI que también ofrece Compaq para conectarnos, la principal es que al conectarse usando el puerto USB tenemos más flexibilidad a la hora de colocar el adaptador, algo que no tenemos con las tarjetas que por fuerza tienen que ir dentro de la CPU o del propio portátil, otra ventaja es que los terminales USB a diferencia de los puntos de acceso WL410 y WL510 no necesitan conectarse a la corriente.

Pero el cable USB tiene una limitación muy grande y es que no puede ser más largo de unos 4 o 5 metros, no se puede conectar un cable a otro cable, es decir los "alargadores" USB aunque existen NO son recomendables, lo que sí se puede es conectar un cable de 5 metros USB a un HUB USB y éste a su vez a otro cable de 5 metros... así hasta 30 metros.

Los HUB USB deben ir conectados a la corriente, lo cual es una gran limitación. No obstante si esto no nos asusta, por lo farragoso de la instalación, conseguir 30 metros de flexibilidad, es una más que aceptable distancia. Esos 30 metros nos permiten jugar con la colocación más óptima del Adaptador.

4.2 Los Adaptadores USB son para uso en interiores

Adaptador USB preparado para el exterior en su emplazamiento finalPara que la señal llegue con toda su potencia el adaptador tiene que estar en el exterior. Si nos es imposible puede estar pegado a la ventana, pero siempre se recibirá y emitirá con peor calidad.

El problema es que los adaptadores no están preparados para el exterior, al primer chaparrón dejarán de funcionar (no lo he probado pero seguro que lo hacen). La solución a nuestro problema es fácil y se resume en una palabra: Tupperware

Podréis ver como el resultado final es más que aceptable y lo más importante, eficaz, que es de lo que se trata. Los pasos son sencillos y aun no los he patentado así que aprovechar:

  • Se compra un Tupperware adecuado donde entre nuestro Adaptador USB en posición vertical.
  • Hacemos un agujero por donde meteremos el cable USB que se conecta a la base de nuestro Adaptador. El agujero se puede hacer con una taladradora de mano y una broca grande (¡cuidado con las manos!).
  • Para aislar la entrada del cable nosotros utilizamos una masa/pegamento que se utiliza para reparaciones en los coches, es una especie de pasta que se solidifica en pocos minutos, es impermeable y muy resistente.
  • Cerramos el Tupperware con su propia tapa y la sellamos con cinta americana como la de MacGyver (que nunca nos debe faltar).
  • Finalmente lo mejor es colocar el adaptador apoyado en una repisa y pegado a ella con silicona.

4.3 Probando la calidad de la conexión

Compaq suministra un programa con el que además de poder configurar la conexión de los Adaptadores podemos probar la calidad de la misma. Con las especificaciones IEEE 802.11b ( 2.4 GHz ISM spectrum), la de los equipos que he enumerado anteriormente, la velocidad máxima alcanzable es de 11Mbps, si la conexión no es muy buena pasará a las 5Mbps, luego a las 2Mbps y finalmente a 1Mbps.

La conexión puede ser Excelente, Buena, Marginal o Pobre

Nosotros en su momento pensamos que incluso una conexión a 1Mbps sería suficiente, pero no lo es ya que es una conexión de muy baja calidad que no te permite trabajar ya que se corta, vuelve a conectarse... tal vez para utilizar el Internet bastaría pero para poco más.

Lo mínimo aceptable para tele-trabajar es una conexión a 5Mbs, con ella puedes abrir una base de datos Access y trabajar relativamente rápido. Lógicamente lo mejor es conseguir 11Mbs de conexión.

Para encontrar la posición adecuada del adaptador lo mejor es conectarlo a un portátil e ir haciendo pruebas en distintas posiciones al mismo tiempo que se hacen tests con el programa que Compaq nos facilita. La posición del dispositivo influye incluso pudimos comprobar que por un lado recibe mejor que por otro.

4.4 Tres instalaciones, tres problemas, tres resultados

Por suerte para vosotros nosotros teníamos que conectar tres casas lo cual nos permitió probar la conexión y los resultados en tres situaciones muy diferentes.

Los Adaptadores USB son de muy reducidas dimensiones y no afectan a la estética del edificio

PRIMERA INSTALACIÓN:
Distancia 100 metros, sin obstáculos.

La primera de las casas que queríamos conectar estaba en la situación casi ideal y el resultado fue el mejor posible. Conseguimos una "Excellent Radio Conecction" tanto en recepción como en emisión, a veces "Good Radio Conecction"... pero siempre a 10 Mbps. Más que suficiente para lo que nosotros queríamos conseguir.

SEGUNDA INSTALACIÓN:
Distancia 400 metros, sin obstáculos.

Aunque no había obstáculos el receptor y el emisor no estaban a la misma altura y eso unido a una distancia de 400 metros se convirtió en un problema.

Fue muy difícil encontrar una posición del Adaptador donde la conexión fuera "Good Connection", la encontrábamos, la perdíamos, la encontrábamos otra vez... tan difícil que al final desistimos de conseguirla. Lo que sí conseguimos fue colocar el Adaptador en un lugar donde aunque aparecía "Marginal radio Connection" se recibía y emitía a 10Mbs.

En esta instalación se tuvieron que utilizar dos hub USB ya que desde el Adaptador al ordenador había 10 metros de distancia.

Gracias a los Hub USB se puede ampliar hasta 30 metros las distancia de los cablesTERCERA INSTALACIÓN:
Distancia de 150 metros, con obstáculos
.

Ésta era la instalación que más nos preocupaba ya que no había contacto visual entre el punto de acceso y el adaptador. Pensamos que no se recibiría señal pero al hacer los test nos encontramos con una conexión Marginal a 5Mbs bastante estable, la señal al parecer rebotaba en un edificio y nos conseguía llegar a una velocidad aceptable.

Por otro lado la instalación fue relativamente fácil, utilizamos un hub para que fuera más fácil conectarse y desconectarse a la red ya que el PC a conectar era un portátil con el que habitualmente se trabaja en la oficina y ocasionalmente se llevaba al domicilio.

5. Configuración y seguridad

Empezar a funcionar es relativamente sencillo, hay que configurar el punto de acceso y después cada uno de los adaptadores para que se comuniquen con el punto de acceso. Ahora bien es muy importante configurar la seguridad y se puede conseguir un nivel muy aceptable. Nosotros tenemos implementada la mayor seguridad que es capaz de ofrecer el sistema, seguro que no es inviolable pero desde luego que debe costar bastante:

1) Para empezar cualquier comunicación inalámbrica va protegida con una encriptación de 128 bits WEP, esto hace extremadamente difícil intentar comunicarnos con el Punto de Acceso sin conocer la clave de encriptación. Además existen cuatro claves de encriptación que se van cambiando y que una vez se han utilizado todas se sustituyen por otras cuatro.

Configurando de la encriptación de la transmisión inalámbrica

2) Si alguien consiguiera acceder inalámbricamente al Punto de Acceso tendría que ser con uno de los tres adaptadores a los que se ha permitido el acceso inalámbrico. Y es que el punto de acceso te permite crear una lista de adaptadores a los que consiente el acceso (cada adaptador tiene una dirección Mac única que es como un carné de identidad).

3) Además de ser uno de esos tres adaptadores tendría que estar configurado con uno de los rangos de direcciones IPs cuyo acceso esta permitido.

4) Además para cambiar la configuración de Punto de Acceso se deben conocer dos pares de contraseñas, una para visualizar los datos y otra para guardarlos. Sólo ciertas direcciones IP tienen permitida la configuración del Punto de Acceso.

5) Y después de toda esta seguridad esta la propia del sistema de red que uno tiene.

En conclusión que si utilizas todas las posibilidades que te dan los dispositivos es más fácil entrar por la noche en la oficina, desconectar la alarma y ponerte en un ordenador directamente que intentar atacar a través de los dispositivos inalámbricos... claro que hay gente muy aburrida por el mundo, así que también me puedo consolar pensando que preferirán invertir su valioso tiempo intentando entrar en la web de la Moncloa o en la de algún banco con cuentas de saldos millonarios.

Lo que esta claro es que si no cambiamos la configuración de fábrica del punto de acceso entrar en nuestro sistema será facilísimo.

6. Rentabilidad

En nuestro caso ha sido rentable y mucho. Ahorro en acceso a Internet, ya que ahora es como si en cada casa hubiese un ADSL gratuito, ahorro en horas trabajadas remotamente que probablemente no se habrían trabajado... En fin, que es muy rentable, y además el mantenimiento es mínimo.

El adaptador USB instalado. El cable USB atraviesa la pared y entra en la vivienda para conectarse al PC

Lógicamente si en vez de un red Inalámbrica puedes montar una red convencional hazlo... tendrás mayor velocidad (100Mbs al menos) y te costará mucho menos que una red Wireless, digamos que a una media de 30 €/puesto, frente a los al menos 180€/puesto de la red inalámbrica.

Por lo tanto Wireless es recomendable y rentable cuando se necesita conexión y no hay otra manera de conseguirla.

7. El futuro del Wireless: Limitaciones de la solución Compaq

En la web de Intel se puede leer ya sobre las especificaciones IEEE 802.11a que nos permiten alcanzar las 54 Mbps en corto alcance y 6 Mbps en el largo alcance. Cuando tuvimos que decidir qué marca de componentes utilizar ya conocíamos esta nueva especificación pero sólo Intel hablaba de ella y como ya hemos comentado fue imposible contactar con un proveedor de Intel con información en ese momento y lo más importante de la documentación de Intel no parecía desprenderse que estuviese permitido en Europa emitir libremente en "5 GHz UNII spectrum".

Tal vez el futuro esté por ahí, por las nuevas especificaciones, aunque creemos que a la especificación IEEE 802.11b se le puede dar aun mucho juego con antenas con más capacidad de amplificación. En la red se pueden encontrar procedimientos para fabricar Antenas caseras con botes de patatas fritas, papel platina y otros objetos cotidianos... Aunque no es algo que descartamos en un principio al final desistimos de investigar por el lado de las antenas ya que para empezar los conectores de Compaq son conectores propios que no pueden encontrarse en una tienda de electrónica y hacer pruebas con una antena de 111 euros no es algo muy recomendable.

Existen otros dispositivos Wireless con conectores estándar que te permiten conectar antenas de otros fabricantes, e incluso añadir cables de 10 metros... pero todos ellos o no tenían presencia en España, o eran 5 veces más caros que las soluciones Compaq. Hemos de decir que al escribir este artículo estuvimos visitando de nuevo la web estadounidense de 3com y ahora tiene soluciones muy completas, en antenas, puntos de acceso... Bastante más que Compaq para ser sinceros, en cualquier caso como todos los fabricantes cumplen las especificaciones 802.11b siempre podemos ampliar nuestra red inalámbrica con productos de otros fabricantes sin necesidad de tener que sustituir todos nuestros componentes.

Una limitación importante de los productos Compaq es que no están pensados para unir dos LANs diferentes, por ejemplo dos edificios con sus respectivas redes, algo que otros fabricantes si que ofrecen (3Com® 11 Mbps Wireless LAN Building-to-Building Bridge)

No obstante os animamos a que investiguéis, este artículo os puede servir como un buen punto de partida para profundizar aun más que nosotros en el tema. Suerte.

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